在前不久结束的奥运落选赛中,时隔两年后球迷们得以欣赏到了激烈程度不亚于奥运会正赛的国际大赛。一方面,国际篮协对于奥运会准入的改革明显增强了比赛的观赏性,另一方面我们也纷纷折服于欧洲篮球的强大——16支落选赛队伍有10支来自欧洲,更让人扼腕叹息的是4支实力出众的落选赛主办主场球队纷纷翻车。

几家欢喜几家愁。30年没有缺席过奥运的传统强队立陶宛倒在了最后一刻,名宿老萨博尼斯只能无奈地看着儿子多曼塔斯-萨博尼斯被卢卡-东契奇蹂躏,最后还一脸不情愿地为后者颁奖。在世界杯上击败成为史上第十支击败美国男篮队伍的塞尔维亚也是为他们的傲慢付出了代价,面对菲律宾全替补出战的塞族男篮只赢7分并没有为他们敲响警钟,最终脆败于意大利。愤怒的别利察一再重申“为国家队效力不是开玩笑”,矛头疑似直指那些没有响应征召的大牌球星。

相比之下,队史首次进军NBA正赛的斯洛文尼亚,举国欢腾。东契奇面对采访时说的那句很合时宜的“相较总冠军戒指,我更希望为国家队赢得一枚奥运会金牌。没有什么比为国家带来胜利更棒的”,一下子让他的身影更加伟岸了几分。真实的情感流露也好,冠冕堂皇的场面话也罢,竞技体育成王败寇,东契奇赢了说什么大家都觉得是对的。

然而可怜的尼古拉-约基奇则完全限于另外一番境地。意外折戟落选赛最后一轮,没能搭上通往东京奥运的末班车后,塞尔维亚最大的篮球论坛炸开了锅,约老师这个曾经大家最喜爱的胖子成为了众矢之的。论坛上充斥着诸如“把每个姓约基奇的人都赶出塞尔维亚”、“约基奇我为自己看过你的比赛,为你喝彩加油,那些年为你开心而羞耻”、“你们知道约基奇和东契奇的区别吗?一个是胆小鬼,另一个会为国征战”之类的论调。就连随队征战东决没能及时归队的“塞族乔丹”博格丹-博格达诺维奇也连带成为了出气筒,不少塞尔维亚球迷质疑亚特兰大是不是比塞尔维亚还重要。

讽刺的是,就在不久前因为当选为2020-21赛季的常规赛MVP,约基奇在同一论坛的声望达到无以复加的地步,被塑造成英雄的角色,这也成为了他一开始没有响应国家队征召的护身符。然而这一切随着塞尔维亚的意外出局而土崩瓦解,从天堂到地狱的距离往往只隔着一场失利。约老师如今的境遇就好比2019年男篮世界杯之后的周琦一般。

更要命的是,因为东契奇的父系是来自科索沃的塞尔维亚族,东子本人也时不时会在社媒上分享一些塞族的音乐,这让塞尔维亚球迷向来把东契奇视如己出,如今两相对比之下,更是气不打一出来。只恨东契奇和约基奇两人没能换一下国籍。

实际上,如果塞尔维亚最终杀入奥运会正赛,在家赶马车的约基奇未必不会不随队远赴东京,之所以会以“恢复身体”为理由赋闲在家,也是因为争夺MVP全勤出战了72场比赛,队内外线核心贾马尔-穆雷赛季报销,对约老师的消耗是在太过巨大。为了自己的健康考虑,相信队友适当休息,其实也是比较职业的表现。而东契奇的处境则不太一样,没有他的斯洛文尼亚实力将大打折扣,想要在落选赛突围无异于天方夜谭。从这方面考虑,时不时出任国家队替补的约基奇和绝对主力身份的东契奇在国家队扮演的角色截然不同。

所以,也就有了两人不一样的选择。说实话,约基奇选择恢复身体,东契奇选择为国出征都能理解。然而,每个人做了自己的选择,都要承担相应的后果。或许放弃了休赛期的东契奇会影响到自己新赛季的状态?又或许约基奇会顶着“丹佛赢得总冠军奖杯的时候,你大概只会受到三千人的欢迎,因为当地人只会关心野马能否进NFL季后赛”的嘲讽,最终为科罗拉多高原带回一枚总冠军旗帜,一下逆转自己的风评。谁都不知道以后会发生什么事情。

但是,对于NBA球员来说,谁都绕不开一个话题——那就是,面对征召究竟要做约基奇还是东契奇?